Cómo funciona el cerebro por Sarah-Jayne Blakemore y Utah Frith (Cómo aprende el cerebro)

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Cómo funciona el cerebro
por Sarah-Jayne Blakemore y Utah Frith (Cómo aprende el cerebro)
«El cerebro es uno de los sistemas más complejos del universo, y aunque estamos comenzando a saber bastante de él, aun nos falta mucho para llegar a comprender cémo funciona exactamente en su totalidad. Sigue siendo un enigma que miles de científicos de todo el mundo están intentando descifrar. Con todo, sí sabemos algunas cosas.
El cerebro adulto pesa aproximadamente 1,4 kg y contiene unos cien mil millones de células (o neuronas). Un número gigantesco. Las neuronas tienen fibras largas y cortas que establecen contacto con los somas de otras neuronas, habiendo en el cerebro más o menos mil billones de conexiones entre las células. Cien mil millones de células es un número colosal, difícil de imaginar. Un millón es mil veces mil; por ejemplo, la población de una ciudad muy grande. Mil millones es mil veces un millón. En el cerebro humano, el número de conexiones es mucho mayor que el total de habitantes del planeta, que son unos seis mil millones.
Al analizar funciones que vengan al caso, como «experimentar miedo», «aprender palabras», «hacer cálculos numéricos» o «imaginar movimiento», nunca hablamos de células nerviosas individuales. En lugar de éstas, las responsables de funciones cognitivas como las citadas son regiones de tejido cerebral que contienen millones de neuronas.
Así, ¿cómo hacen estas cosas las neuronas? Como todas las demás células del cuerpo, las neuronas funcionan cómo pequeñas baterías. Hay una diferencia de voltaje (casi una décima parte de voltio) entre el interior y el exterior de la célula, siendo el interior más negativo. Cuando una neurona se activa, descarga un impulso, denominado potencial de acción. Entonces entran iones sodio a toda prisa por los poros de la membrana, invirtiendo brevemente el voltaje a través de la misma. Esto origina la liberación de sustancias químicas (neurotransmisores) desde el botón terminal de la neurona. Estas sustancias cruzan el espacio sináptico y son aceptadas por receptores de dendritas de otra neurona.»

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